Leucemia: saber más

La leucemia es un cáncer de las células sanguíneas.

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La leucemia

¿Qué es la leucemia?

La leucemia es un cáncer de las células sanguíneas. Se desarrolla en la médula ósea.

La médula ósea contiene células madre que están en el origen de diferentes tipos de células sanguíneas (glóbulos rojos, plaquetas, glóbulos blancos). La leucemia se caracteriza por una proliferación caótica e incontrolada de precursores de glóbulos blancos. Los precursores son las células que, a medida que se desarrollan, dan glóbulos blancos. Existen dos tipos de precursores: mieloides y linfoides.

Dos formas de leucemia

Dependiendo del tipo de precursor anormal, se pueden desarrollar dos tipos principales de leucemia:

- Leucemia mieloide cuando las células anormales son células madre mieloides
- Leucemia linfocítica cuando las células anormales son las células madre linfoides

Además de esta clasificación, las leucemias se pueden diferenciar en función de la rapidez con la que se desarrollan. La leucemia aguda comienza repentinamente y se desarrolla muy rápidamente, en pocos días o semanas. En el caso de la leucemia crónica, su desarrollo es más lento y tiene lugar a lo largo de varios meses o incluso años. La leucemia crónica puede convertirse en leucemia aguda en cualquier momento.

Los principales tipos de leucemia

- Leucemia linfoblástica aguda (LLA)
- Leucemia mieloblástica aguda (LMA)
- Leucemia linfocítica crónica (LLC)
- Leucemia mieloide crónica (LMC)

Síntomas de leucemia

Debido a la invasión de la médula ósea por células anormales, la producción de otras células sanguíneas es insuficiente. Este fenómeno está en la raíz de los principales síntomas.

Anemia

La disminución del número de glóbulos rojos puede provocar anemia. Esta se traduce por palidez excesiva y falta de aliento.

Hemorragias

La falta de plaquetas puede inducir hemorragias significativas. De hecho, las plaquetas tienen un papel muy importante en el proceso de coagulación.

Infecciones

Debido a la modificación de los precursores de los glóbulos blancos, los que se forman son anormales y por lo tanto no funcionales. El nivel de glóbulos blancos "activos" en la sangre disminuye, lo que aumenta el riesgo de infección.

Los síntomas varían dependiendo de la forma de la enfermedad. En el caso de la leucemia aguda, aparecen en pocos días o semanas y suelen ser similares a la gripe. En el caso de la leucemia crónica, los síntomas son escasos o nulos. Los signos aparecen gradualmente.

Diagnosticar la leucemia

Primero, el diagnóstico se hace con un análisis de sangre. Se evalúa la cantidad y la calidad de glóbulos blancos, glóbulos rojos y plaquetas.

Si estos niveles son anormales, se realiza un mielograma. Una aspiración de médula ósea bajo anestesia local en el esternón (hueso plano en el centro del pecho) o en la cadera. Se recoge una pequeña cantidad de médula ósea y se utiliza para analizar su composición. Esto ayuda a determinar el tipo de leucemia (mieloide o linfoide).

En algunos casos se prescriben pruebas de imagen (escáneres, resonancia magnética, etc.) para evaluar la extensión de la enfermedad fuera del torrente sanguíneo: en el hígado, el bazo, los ganglios linfáticos u otros órganos.

Los tratamientos

Elegir su tratamiento

La elección del tratamiento dependerá de:

- El tipo de leucemia
- La edad del paciente
- La presencia de anomalías genéticas (a nivel de las células madre)
- El estado general de salud del paciente

En la mayoría de los casos de leucemia, la quimioterapia forma parte del tratamiento.

Quimioterapia

El propósito de la quimioterapia es destruir las células anormales y así "limpiar" la médula ósea. Desafortunadamente, la quimioterapia también destruirá las células normales que producen glóbulos rojos y plaquetas, y su número disminuirá. Esta fase se llama aplasia. El paciente queda entonces inmune e indefenso, por lo que es muy sensible a las infecciones bacterianas y fúngicas. Puede ser hospitalizado en instalaciones estériles para limitar este riesgo.

Además del riesgo de infección, existe un riesgo significativo de sangrado debido a la disminución del recuento de plaquetas.

Para limitar estos riesgos, se pueden realizar transfusiones de sangre para aumentar la cantidad de glóbulos rojos y plaquetas en el paciente hasta que el cuerpo los produzca de nuevo.

Trasplante de células madre

Para consolidar el tratamiento de quimioterapia, se puede realizar un trasplante de células madre.

La médula ósea se toma de un voluntario sano y se inyecta en el paciente. Luego reemplazará la médula ósea del paciente y producirá células sanguíneas sanas. El donante puede ser un voluntario desconocido o un miembro de la familia, dependiendo de la compatibilidad.

Radioterapia

La radioterapia tiene un lugar limitado en el tratamiento de la leucemia:

- Se puede utilizar para el acondicionamiento antes del trasplante de células madre. Se trata de una irradiación de todo el cuerpo para destruir toda la médula ósea enferma, que luego será reemplazada por la del donante.
- La irradiación localizada también se utiliza en casos de trastornos meningoencefálicos o testiculares.

Moléculas de terapia dirigida

Según el caso, también se pueden prescribir moléculas de terapia dirigidas. Estos son medicamentos que pueden destruir específicamente las células cancerosas, por lo tanto, no se dañan las células sanas.

Seguimiento médico de la leucemia linfocítica crónica

Cuando se diagnostica la leucemia linfocítica crónica, se puede proponer un seguimiento simple. Consiste en un examen clínico acompañado de un análisis de sangre de control. Estos exámenes se realizan una o dos veces al año.

Esta vigilancia permite detectar rápidamente cualquier progresión de la enfermedad. Esto es posible porque la enfermedad progresa muy lentamente y tendrá muy poco impacto en la calidad o duración de la vida del paciente.

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