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¿Cuáles son los posibles riesgos para la salud del paracetamol?

Publicado el 4 abr. 2022 • Por Courtney Johnson

El paracetamol es el analgésico más utilizado en el mundo. Se encuentra en más de 600 medicamentos diferentes de venta con y sin receta, y se calcula que en España se venden más de 300 millones de dosis al año.

¿Qué es exactamente el paracetamol? ¿Cómo funciona? ¿Cómo y cuándo puede suponer un riesgo para nuestra salud? 

¡Te lo contamos todo en nuestro artículo!

¿Cuáles son los posibles riesgos para la salud del paracetamol?

¿Qué es el paracetamol?

Ya sea en el botiquín, en el coche o en la mesa del trabajo, lo más probable es que tengas paracetamol a mano por si te duele la cabeza o las articulaciones. El paracetamol no sólo es uno de los analgésicos más utilizados en España, sino también el más utilizado en todo el mundo, y también se considera uno de los más seguros. 

El paracetamol, también conocido como acetaminofeno o APAP (N-acetil-para-aminofenol), es un fármaco utilizado para aliviar el dolor leve o moderado y reducir la fiebre. Es un ingrediente de más de 600 medicamentos con y sin receta, como Dolocatil®, Apiretal®, Efferalgan®.

Debido a su doble acción, puede utilizarse para tratar muchas dolencias, como dolores de cabeza, musculares, de espalda, de muelas, cólicos menstruales, resfriados, dolores de garganta y artritis. 

¿Cómo funciona el paracetamol?

El mecanismo de acción exacto del paracetamol aún no se conoce del todo. 

El paracetamol pertenece a una clase de analgésicos denominados analgésicos no opiáceos, que incluye la aspirina, los antiinflamatorios no esteroideos (AINE) tradicionales, como el ibuprofeno y el naproxeno, y los nuevos inhibidores de la COX-2, como el celecoxib (Celebrex®). 

Los analgésicos no opiáceos actúan bloqueando una enzima llamada ciclooxigenasa (COX). La COX actúa como desencadenante de la conversión de un ácido graso de las paredes celulares (el ácido araquidónico) en sustancias denominadas prostaglandinas. Las prostaglandinas desempeñan muchas funciones en el cuerpo humano, pero también pueden causar inflamación, dolor y fiebre. El dolor y la inflamación que provocan se producen tras el daño celular, principalmente en el lugar de la lesión en el sistema nervioso periférico (fuera del cerebro y la médula espinal) y en el sistema nervioso central. También elevan la temperatura corporal, creando fiebre, impactando el centro de regulación del calor del hipotálamo en el cerebro

Al inhibir la producción de COX y prostaglandinas, los analgésicos no opiáceos reducen tanto la inflamación como la fiebre. Sin embargo, el paracetamol se diferencia de otros analgésicos no opiáceos en que no bloquea significativamente la COX en el sistema nervioso periférico. Parece que reduce el dolor al inhibir una forma de COX llamada COX-3, aunque se necesitan más investigaciones para comprender este proceso. 

Aunque el paracetamol es muy eficaz para aliviar los dolores leves, como el dolor de cabeza y la fiebre, no puede reducir la hinchazón ni la inflamación.

¿Qué medicamentos contienen paracetamol? 

Como ya se ha dicho, el paracetamol es uno de los analgésicos más comunes en España y está presente en más de 600 medicamentos, disponibles tanto con receta como sin ella:

Esta lista no es exhaustiva, así que asegúrate de comprobar las etiquetas de tus medicamentos con y sin receta médica y/o consulta a tu médico o farmacéutico antes de tomarlos. 

Cabe saber que la necesidad de disponer de una prescripción médica depende principalmente de la dosificación y del número de comprimidos de la caja. Las presentaciones con comprimidos o sobres que contengan 500 o 650 miligramos de paracetamol o, de forma general, aquellas que contengan 1 gramo pero con un máximo de 10 comprimidos (salvo alguna excepción concreta), no necesitan receta.

Por el contrario, los medicamentos que contengan más de 10 comprimidos de 1 gramo de paracetamol sí la requieren conforme a una normativa que entró en vigor en 2017.

¿Cuáles son los efectos secundarios u otros riesgos del paracetamol? 

Cuando se utiliza correctamente, en las dosis recomendadas, el paracetamol se considera uno de los medicamentos más seguros. A diferencia de otros AINE, no irrita el estómago ni el revestimiento intestinal y no aumenta el riesgo de problemas cardíacos, por lo que es una buena alternativa para las personas que no toleran los AINE. 

Pero, como ocurre con todos los medicamentos, siempre son posibles algunos efectos secundarios y riesgos. 

Aunque son poco frecuentes, los efectos secundarios del paracetamol pueden incluir: 

  • Dolor de cabeza
  • Náuseas 
  • Dolor de estómago 
  • Erupción cutánea 

Ocasionalmente, puede causar efectos secundarios más graves, como reacciones alérgicas o cutáneas graves. Las dosis elevadas de paracetamol pueden provocar inicialmente calambres estomacales y náuseas, y cuando las condiciones físicas se deterioran, pueden causar daños hepáticos, insuficiencia e incluso la muerte. 

Daño del hígado / Daño hepático

El daño hepático es el efecto secundario más grave del uso del paracetamol y puede ser mortal. Puede producirse cuando una persona supera la dosis máxima diaria de 4000 mg (la dosis máxima es de 60 mg/kg/día dividida en 4 o 6 dosis, o unos 15 mg/kg cada 6 horas), pero también se sabe que se produce en algunos pacientes con dosis más bajas. Puede ocurrir después de una única dosis muy grande del fármaco, o después de dosis superiores a las recomendadas cada día durante varios días. 

Cuando tomamos paracetamol, la mayor parte del fármaco se metaboliza en el hígado y se elimina por la orina. Sin embargo, parte del fármaco también se convierte en un subproducto tóxico que puede dañar las células del hígado. Tomar demasiado paracetamol aumenta el riesgo de daños en el hígado y, en casos graves, puede provocar la muerte. 

Dado que el paracetamol es un ingrediente común en una amplia gama de medicamentos de venta con y sin receta, por desgracia puede ser bastante fácil tomar accidentalmente una cantidad excesiva, especialmente si se toman varios medicamentos que contienen paracetamol a la vez. 

Los signos de daño hepático pueden incluir:

  • Coloración amarillenta de la piel o del blanco de los ojos (ictericia) 
  • Náuseas o vómitos 
  • Pérdida de apetito 
  • Dolor en la parte superior del abdomen derecho 
  • Fatiga 
  • Sudoración excesiva 
  • Piel pálida 
  • Hemorragias o hematomas inusuales 
  • Cambio en el color de la orina o las heces 

Si crees que has tomado demasiado paracetamol o si notas algún síntoma, acude inmediatamente al médico. Si sabes que has tomado más de la dosis recomendada, acude al centro de atención urgente más cercano, aunque no tengas síntomas de daño hepático. 

¿Cómo prevenir el uso excesivo o la sobredosis de paracetamol? 

Si tienes dudas sobre la cantidad de paracetamol que tu cuerpo puede tolerar para tu edad, tamaño y salud, no dudes en hablar con tu médico o farmacéutico. 

He aquí algunos consejos útiles para evitar una sobredosis accidental:

  • Lleva la cuenta de lo que tomas, incluidos los medicamentos sin receta. Cuando tomes un producto de venta libre para el dolor de cabeza, el resfriado o la gripe, recuerda comprobar la etiqueta. ¿Contiene paracetamol? Ten en cuenta que en las etiquetas de las recetas, el paracetamol se denomina a veces "APAP", "acetam" u otras formas abreviadas de la palabra. 
  • Conoce la dosis en miligramos de tus pastillas. En los productos de paracetamol de venta libre, los comprimidos pueden contener 500, 650 o 1000 miligramos del fármaco. Se consciente de lo que estás tomando y asegúrate de calcular la cantidad que estás tomando en un período de 24 horas.
  • Sigue las recomendaciones de dosificación. Cuando tomes paracetamol, no tengas la tentación de tomar más de lo recomendado para obtener un efecto adicional. Se recomienda que las personas pequeñas se mantengan en el extremo inferior del rango recomendado (3000 mg en un período de 24 horas). 
  • No te pases con el alcohol. El consumo de alcohol hace que el hígado metabolice más paracetamol en subproductos tóxicos. Los hombres no deben beber más de dos vasos estándar al día cuando toman paracetamol y las mujeres no deben beber más de un vaso estándar. 
  • Infórmate sobre si tus medicamentos pueden interactuar. Asegúrate de saber qué medicamentos con receta estás tomando y pregunta a tu médico o farmacéutico si alguno de ellos puede interactuar con el paracetamol. 


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avatar Courtney Johnson

Autor: Courtney Johnson, Redactora de Salud

Courtney es creadora de contenidos en Carenity y se concentra en la redacción de artículos sobre salud. Le apasiona especialmente explorar los temas de la nutrición, el bienestar y la psicología.

Courtney... >> Saber más

¿Quién hizo la revisión?: Charlotte Avril, Farmacéutica, Data Scientist

Charlotte es doctora en Farmacia y graduada del Máster en Gestión Farmacéutica y Biotecnológica de la ESCP. Lee interesan especialmente la e-sanidad, la Health Tech, las enfermedades raras y la neurociencia.

Su... >> Saber más

2 comentarios


Ytz117
el 9/4/22

Hola, hace poco salió un estudio que el paracetamol mejora la memoria. No encontraste nada de esto? Un saludo


Lolimompel
el 11/4/22

Yo no tomo paracetamol pero si tomo muchos medicamentos contra el dolor y la información

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